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Santé

Omicron : Ce qu’il faut savoir sur cette nouvelle variante du Covid

Les chercheurs du monde entier s’intéressent à la contagiosité d’Omicron, à la gravité des maladies qu’il provoque et à sa résistance éventuelle aux vaccins.

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Omicron est une variante du Covid-19 dont le séquençage a été réalisé pour la première fois en Afrique du Sud. Des cas sont maintenant présents dans plus de 20 pays et sur tous les continents.

Il a été nommé il y a seulement quelques semaines et il faudra du temps pour comprendre son impact sur la pandémie.

Voici un résumé de ce que nous savons et des questions qui entourent la nouvelle version du virus.

D’où vient le variant Omicron ?

On ne sait pas. L’épidémiologiste sud-africain Salim Abdool Karim indique qu’il a été détecté d’abord au Botswana, puis en Afrique du Sud, où l’annonce de la nouvelle variante a été faite le 25 novembre 2021.

Mardi, les autorités néerlandaises ont annoncé que six jours auparavant, le 19 novembre 2021, une personne avait été testée positive à ce qui s’est également avéré être le variant Omicron.

Toutefois, l’Organisation mondiale de la santé (OMS) a déclaré que « le premier cas connu confirmé en laboratoire a été identifié à partir d’un spécimen prélevé le 9 novembre 2021 », sans préciser où.

« Il circule probablement en Afrique du Sud depuis plus longtemps que nous ne le pensions – depuis début octobre », a déclaré à l’AFP Jean-François Delfraissy, président du conseil scientifique du gouvernement français.

Pourquoi est-ce « préoccupant » ?

Le lendemain de l’annonce de l’Afrique du Sud, l’OMS a nommé la nouvelle variante d’après une lettre grecque, comme les versions précédentes, et l’a classée comme variant « préoccupant ».

La classification est basée sur les caractéristiques génétiques d’Omicron et sur la façon dont il semble s’être comporté dans la population jusqu’à présent.

La structure génétique unique d’Omicron se traduit par de multiples modifications de la protéine de l’épi qui pourraient la rendre plus contagieuse et plus difficile à contrôler par les vaccins actuels – mais ces possibilités restent pour l’instant théoriques.

Pendant ce temps, les cas dans la province sud-africaine de Gauteng, qui comprend Johannesburg, ont augmenté rapidement et beaucoup ont été identifiés comme étant Omicron.

Les chercheurs du monde entier s’intéressent à la contagiosité d’Omicron, à la gravité des maladies qu’il provoque et à sa résistance éventuelle aux vaccins.

L’OMS a déclaré que le processus prendrait probablement des semaines.

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Omicron va-t-il remplacer Delta ?

Le variant Delta est actuellement la forme de Covid la plus séquencée dans le monde.

Les variants naturellement concurrentes qui ont évolué après le Delta (comme les moins connues Mu et Lambda) n’ont pas réussi à le dépasser dans la population – mais la propagation d’Omicron à Gauteng suggère qu’il pourrait le faire.

Jeudi, le Centre européen de contrôle des maladies (ECDC) a déclaré que si le schéma observé en Afrique du Sud se reproduit en Europe, Omicron pourrait constituer la majorité des cas de Covid d’ici quelques mois.

Toutefois, Delta n’a jamais été très présent en Afrique du Sud, et il est donc difficile d’établir une comparaison avec l’Europe à ce stade.

Dans le quotidien britannique The Guardian, l’expert américain Eric Topol a déclaré qu’il n’était pas clair si la propagation d’Omicron était due à « une transmission élevée, comme Delta, ou à une évasion immunitaire ».

On parle d’évasion immunitaire lorsqu’un virus peut infecter une personne qui a déjà acquis une immunité, soit par une infection antérieure, soit par une vaccination.

Est-ce plus dangereux ?

Dimanche, un médecin sud-africain a déclaré avoir traité une trentaine de cas d’Omicron et n’avoir rencontré que des « symptômes légers » chez ces patients.

La communauté scientifique a mis en garde contre la nécessité de tirer des conclusions sur la base de ce témoignage, car les patients étaient pour la plupart jeunes et donc moins exposés au risque de Covid grave.

Jusqu’à présent, tous les cas détectés en Europe sont « asymptomatiques ou présentent des symptômes légers », selon l’EDCD.

Cela ne signifie pas qu’Omicron ne causera pas de graves Covid – mais cela laisse la porte ouverte à une rare hypothèse optimiste.

« Si Omicron est très contagieux mais ne provoque pas de Covid sévère (et ne remplit pas les lits d’hôpitaux), il pourrait conférer une immunité de groupe et contribuer à faire du SRAS-CoV-2 un virus saisonnier bénin, ce qui aiderait à mettre fin à la crise », a tweeté le virologue français Bruno Canard.

Il a toutefois ajouté qu’un tel scénario serait un « coup de chance ».

– Qu’en est-il des vaccins ? –

Là encore, il est trop tôt pour dire si les vaccins seront moins efficaces contre la transmission ou la maladie grave d’Omicron que contre les autres variantes.

« Nous devons voir si les anticorps produits par les vaccins actuels fonctionnent toujours et dans quelle mesure – s’ils préviennent toujours les maladies graves », a déclaré M. Enouf.

En attendant les données du monde réel, les scientifiques tentent de répondre à cette question par des tests en laboratoire.

Mais même si les vaccins sont moins efficaces contre Omicron, cela ne signifie pas qu’ils seront totalement inefficaces.

Outre la réponse en anticorps qui pourrait être affaiblie par les mutations d’Omicron, l’organisme dispose de réponses secondaires en cellules T qui peuvent protéger contre les maladies graves.

« Nous pensons que la réponse cellulaire sera en partie efficace contre Omicron », a déclaré Delfraissy.

Dans l’incertitude, une course à la vaccination s’est mise en place dans le monde entier.